汉明帝天竺求佛

汉明帝即位后,派人去周边少数民族进行慰问,缓解了汉朝因为王莽暴政而和少数民族变得恶劣的关系。他还在全国上下大力提倡学习儒家思想,并加强中央集权,严厉禁止后宫嫔妃的族人参与朝政,对那些有突出功绩或者身份高贵的大臣贵族们也加强了防范。对待违法犯罪之人,汉明帝绝不手软。
 
汉明帝还是太子的时候,就很尊崇儒家学术,他的老师也是儒家学派的著名学者桓荣。明帝天资聪慧,很快就学有所成,登基后,他常常在中央最高学府——太学里讲经,很得学生们的喜爱,不管提出什么难以解答的问题,明帝都能一一详细讲解。
 

白马寺山门
白马寺有中国佛寺“祖庭”之称,始建于东汉永平十一年,因汉明帝“感梦求法”,遣使迎天竺沙门摄摩腾与竺法兰回洛阳后,按天竺式样为两位沙门所建的精舍。“白马”之名则取自“白马驮经”的典故。
 
有一天晚上,汉明帝做了一个奇怪的梦。梦里面有一个浑身发着金色光芒的人,盘腿坐在半空中,头顶上还有一圈白光,整个人摇摇晃晃地在空中飘荡。忽然间,这个浮在半空中的人用手指着西方,接着便快速地朝西边的方向飞走了。汉明帝醒来后,怎么也想不通梦的含义,于是他在上朝时把这个梦讲给众大臣听,希望有人能解答出来。
 
大臣们听完之后面面相觑,谁也不敢妄加评论。这个时候,一个名叫傅毅的大臣说:“听说西方有一个国家,信奉一个叫佛的神明,陛下梦里的人手指着西方,又朝西方飞去,很可能就是佛。”汉明帝顿时来了精神,连忙命傅毅详细介绍那个国家的情况。傅毅便一五一十说了起来。原来那个国家名叫身毒,也叫天竺,西汉时期就和中原有来往。骠骑将军霍去病讨伐匈奴时去过休屠国,从休屠王的宫殿里带回来一尊金像,听休屠国人说,那尊金像是从天竺国传过来的,休屠王很重视,把它供奉在宫殿里。武帝得到后曾细细观摩过,那尊金像的模样和汉明帝梦中的人很相似。只可惜这尊金像在战乱中不知去向。
 
汉明帝听完之后,决定派人去天竺国看一看。于是,郎中蔡愔和秦景带着大批财物,领着一队人马,带着汉明帝的托付出使天竺。
 
蔡愔和秦景一路向西前行,在大月氏国停留的时候,他们正巧碰到了从天竺国来的两位高僧。蔡愔和秦景很高兴地邀请他们去汉朝传播佛教,两位高僧便随着汉朝的队伍来到了中原。
 
二僧把佛经和释迦牟尼的金像用白马驮到洛阳,汉明帝亲自迎接了他们,让他们住在专门接待宗教人士的鸿胪寺。汉明帝请两位高僧来宫里给他讲解佛经,可能是思想不同的原因,汉明帝对佛经不是很了解,不过倒是很喜欢那尊释迦牟尼的金像,感觉它很像自己梦中的那个人。公元68年,汉明帝命人在洛阳城西雍门外专门修建了一座寺庙,供天竺僧人居住。因为那两位高僧是用白马把佛教驮过来的,因而这座寺被命名为白马寺。